慧星將與2014年撞擊火星?! 概率約二千分之一

美國宇航局噴氣推進實驗室近地天體專案辦公室的唐·耶麥斯(Don Yeomans)博士表示:「儘管可能性很小,但是一顆編號為2013 A1的彗星將在明年撞擊火星的可能性仍舊存在,如果發生,那麼具體時間將是在2014年10月份前後。」他說:「目前發生這一撞擊的概率約為1/2000。」

大陸新聞中心/綜合報導

據美國宇航局網站報導,自從1957年人類迎來航天時代以來,全世界各國已經向火星發送了數十顆探測器。就在此刻,在這顆紅色星球的軌道上仍然有三顆正在工作的軌道探測器,在火星的地表也有兩輛正在開展考察工作的漫遊車,當然就是長壽的機遇號和去(2012)年抵達火星的好奇號。火星是一個乾燥,寒冷,找不到生命蹤跡的荒涼行星。

根據國際在線報導,然而可能在不久之後這些探測器就會發現它們正身處一個完全不同的星球之上。美國宇航局噴氣推進實驗室近地天體專案辦公室的唐·耶麥斯(Don Yeomans)博士表示:『儘管可能性很小,但是一顆編號為2013 A1的彗星將在明年撞擊火星的可能性仍舊存在,如果發生,那麼具體時間將是在2014年10月份前後。』他說:『目前發生這一撞擊的概率約為1/2000。』

這顆彗星的直徑目前估計約為1~3公里,相對火星而言其運動速度非常迅速,達到每秒56公里(約合20萬公里每小時)。耶麥斯表示:『如果它真的撞擊火星,那麼它將釋放出大約相當于35萬億噸TNT炸藥的爆炸當量。』

相比之下,在大約6500萬年前撞擊地球並導致恐龍滅絕的隕星所釋放出來的能量大致相當於這一數值的3倍,即大約100萬億噸TNT當量。另外還可以和今年2月份墜落俄羅斯車里雅賓斯克州的隕星做對比,那顆小行星釋放的能量要比這一可能撞擊火星的彗星小大約8000萬倍。再或者,這一爆炸當量也相當於1945年美國投擲在日本廣島的原子彈威力的17億倍。

然而即便撞擊如此猛烈,也並不意味著美國宇航局的火星探測專案將會被摧毀。但是它的確將會改變整個專案的計劃,也包括整個火星的環境。麥克·邁耶(Michael Meyer)是美國宇航局總部的火星探測專案首席科學家,他說:『我將其視作一次規模巨大的氣象學實驗。這樣一場撞擊將會將大量的物質送入火星大氣層——塵埃,沙粒,水汽以及其他物質。其結果便是形成一個比我們今日所見更加溫暖也更加濕潤的火星。』

邁耶非常擔心使用太陽能板供電的機遇號火星車在這樣的情況下能否安然度過,因為當大量塵埃遮天蔽日的時候它的太陽能電池板將難以產生足夠的電力維持其運行所需。而相比之下使用核動力的好奇號火星車的情況則要樂觀得多。邁耶也指出運行于火星軌道上的探測器在此期間將很難對火星地表開展觀測,這樣的情況將至少持續一段時間,直到火星大氣中的塵埃開始逐漸散去。

然而即便如此,發生實際撞擊的可能性仍然不大。正如美國宇航局近地天體辦公室的保羅·克拉斯(Paul Chodas)所言,1/2000的撞擊概率也就意味著有1999/2000的可能性是不發生撞擊。他指出:『彗星在近距離上掠過火星是更加可能發生的情況。』

但即便是這樣的擦身而過也將是一次大事件。最新的軌道資料分析顯示這顆彗星在最接近火星時的距離可能小於3萬公里。這就意味著火星將會穿過彗星的彗發區域。這也就意味著從火星地表看去,這顆彗星的亮度將達到零等,比一等星還要亮幾倍,大約就像我們從地球上看到織女星的亮度。

 

美國亞利桑那州立大學火星成像科學家吉姆·貝爾(Jim Bell)表示:『目前在火星運行的所有探測器的相機設備都將可以拍攝到彗星2013 A1的照片。』他說:『對於在軌道上運行的火星奧德賽以及火星勘測軌道器而言,它們的問題是需要調整它們的相機指向。正常工作情況下它們的觀測相機是指向下方的火星地表的,而現在它們將需要調轉鏡頭向上看。任務控制人員將需要研究進行這樣的調整是否有可能。』

貝爾表示:『而對於機遇號和好奇號來說,它們面臨的主要問題便是如何在夜晚擁有足夠的動力進行觀測和拍攝。』他說:『機遇號由於是太陽能供電,因此在晚上如果要想工作的話那就必須要啟用它的蓄電池,以便驅動相機在夜間工作。而我們最終是否能夠達成這樣的操作將取決於機遇號在那段時期內白天能夠獲得多少太陽能電力。而在另一方面,好奇號由於是核動力供電,它在夜間拍攝的可行性相對而言就要高得多。』

研究人員目前正急切地想要觀察彗星大氣與火星大氣層之間將會發生何種相互作用。有一點是幾乎可以肯定的,那就是火星上屆時將會發生流星雨。邁耶指出:『對流星進行光譜分析將有助於我們加深對火星高層大氣性質的了解。』

另一種可能性是火星上的極光現象。和地球不同,火星不具備全球性磁場。相反,其磁場是呈零碎分布的。在不同的小片區域上火星的磁場突出地表,形成局部的磁感線覆蓋區,宛如一塊被反複打上補丁的破布。不過火星剩餘磁場儘管零碎,但仍然相對集中分布於南半球。而當來自彗星的帶電粒子轟擊火星大氣時,在磁場作用下將很有可能發生極光現象。

早在獲知這顆彗星的消息之前,美國宇航局便早已計劃派遣一艘新的探測器前往火星,對這顆行星的大氣性質開展研究。這就是『火星大氣及揮發分演化探測器』(MAVEN)。如果這艘探測器能夠按照原定計劃在今年的11月份發射升空,那麼它將能夠在2014年趕在彗星之前抵達火星。

不過,正如這一探測專案首席科學家,美國科羅拉多大學的布魯斯·亞科斯基(Bruce Jakosky)所言,MAVEN探測器抵達火星之後並無法立即投入觀測工作。他說:『我們需要一段時間進行調整以進入工作軌道位置,打開並測試科學載荷,還有其他一些准備工作。因此,MAVEN可能要在彗星掠過火星之後數周才能開始進行探測。但是我認為會有一些現象會持續一段較長的時間,尤其是如果這顆彗星最終真的撞擊了火星的話,而我們的探測器將能夠對這段時期內發生的變化進行探測。』

目前全世界的天文學家們都正密切關注著彗星2013 A1。每天都有新的資料來進一步修正這顆彗星的軌道精度。隨著軌道計算誤差的不斷減小,耶麥斯預期直接撞擊火星的可能性將被最終排除,他說:『近距離的飛掠看起來是更加可能的情況,而不是一次撞擊。』但不管如何,這都將是一次太陽系的大事件。因此要保持關注,彗星正在逼近!