一半像貓一半像泰迪熊?! 科學家發現南美新物種…

科學家在南美安第斯山脈的雲霧森林中發現了一種新的浣熊科物種,牠的外表一半像貓,一半像泰迪熊,而且這是三十多年來在西半球發現的第一個食肉目新物種。

大陸新聞中心/綜合報導

一項研究近日稱,科學家在南美安第斯山脈的雲霧森林中發現了一種新的浣熊科物種,牠的外表一半像貓,一半像泰迪熊,而且這是三十多年來在西半球發現的第一個食肉目新物種。

根據新浪環球地理報導,這種動物被稱為小型犬浣熊(英文名:olinguito),生活在哥倫比亞和厄瓜多茂密的雲霧森林中。牠們外表為橙褐色,營獨居生活,行蹤難覓。科學家將其學名定為Bassaricyon neblina,在西班牙語中『Neblina』意為『霧』。這種小動物擁有大大的眼睛,而且是浣熊科中已知最小的成員。牠們只在夜間活動,以安第斯山脈中的花果為食。與食肉目另一成員大熊貓相似,小型犬浣熊也是雜食性的,但主要以植物為食。

『發現的時代並沒有結束,』研究領導者,同時也是史密森國家自然歷史博物館哺乳動物館館長海爾根(Kristofer Helgen)說,『2013年我們發現了這個特別的、美麗的物種,但還有更多物種等待我們去發現。』

在動物界中,食肉目(Carnivora)是研究得最為深入的類群。發現一個哺乳動物新種已經相當罕見,而發現食肉目新物種則『令人難以置信地稀有』。正因為如此,海爾根才在新聞發布會上將這一新種稱為『到現在為止最令我興奮的發現』。而就在這次於華盛頓舉行的新聞發布會上,當小型犬浣熊的圖片投影出現時,引發了觀眾的一陣齊聲驚歎。海爾根說:『我們很高興能把小型犬浣熊從雲霧中帶出來。』

搜尋新物種

這種浣熊科動物新種的第一條線索出現在2003年,當時海爾根正在研究博物館中的犬浣熊屬(英文名:olingo)標本。該屬種類生活在南美的森林中,其演化樹尚處未知。海爾根注意到一些標本看起來與其他的不同,這些奇怪個體的體型總體上更小,牙齒也較為細小,皮毛更長更密。海爾根回憶道,當他在芝加哥菲爾德博物館時,『我拉出了一個抽屜,那裡有許多我從未見過的食肉目動物毛皮。這些紅色的毛皮很厚而且順滑。』海爾根同時也是國家地理學會的探險家。

這篇發表在8月15日出版的《Zookeys》雜誌的研究論文稱,這些奇怪標本的旁邊保存有當時的採集記錄,顯示牠們是幾十年前採集自安第斯山脈北部的標本,採集地海拔在1500公尺到2700公尺之間,比已知犬浣熊的生活區域高得多。這意味著那裡存在著一種尚未被鑑定的物種,一場為期十年的新物種搜尋歷程因此展開。2006年,海爾根和北卡羅來納州自然科學博物館生物多樣性和地球觀測實驗室的主管羅蘭·凱斯(Roland Kays)啟程前往野外尋找這種小動物。

在厄瓜多動物學家米格爾·平托(Miguel Pinto)的幫助下,研究團隊將搜尋範圍縮小到厄瓜多西部的Otanga雲霧森林保護區。第一個夜晚,研究人員疲憊地穿行在潮濕、茂密的叢林中。儘管周圍蛙鳴蟲叫不斷,但他們還是察覺到了樹上動物的動靜。一隻蜜熊和一隻豪豬在後面盯著他們,然後,『頭燈燈光中出現了一隻小型犬浣熊』,海爾根說道。

在那次探險中,他們發現了好幾隻小型犬浣熊,而後來幾次在安第斯山脈其他地區的探險中又發現了更多。之後的遺傳學分析發現,小型犬浣熊不僅與犬浣熊非常不同,而且在分佈範圍記憶體在著4個亞種。

 

迷霧般的未來?

海爾根指出,儘管小型犬浣熊有了一個『花哨』的新名字,但牠們其實已經跟人類相識了很長一段時間。當地人已經和牠們一起生活了許多世紀,而且牠們的標本──儘管被錯誤地鑑定過──也已經在博物館中保存了超過一百年時間。

在20世紀60和70年代,一隻小型犬浣熊被作為犬浣熊養在美國的許多家動物園中。牠被頻繁地遷移,因為不能與犬浣熊進行繁殖。在可預見的未來,小型犬浣熊還將存活相當長時間。海爾根說:『令人欣慰的是,這並不是一個極度瀕危的物種。』

在哥倫比亞和厄瓜多受保護的山地棲息地中,可能廣泛分佈著數千隻小型犬浣熊。不過,這並不意味著牠們沒受到威脅:據一些研究者估計,42%的小型犬浣熊棲息地已經變成農業用地或人類居住地,而森林砍伐也逐漸成為不可忽視的問題。