天文新知/南非科學家發現首個彗星曾撞擊地球證據!

一顆彗星衝入大氣層,在埃及上空發生爆炸。此圖為藝術示意圖。

大陸新聞中心/綜合報導

據物理學家組織網站報導,一個南非科學家小組及其國際合作伙伴近期找到了首個證據,證明曾經有一顆彗星衝入地球大氣層並發生爆炸,高溫衝擊波摧毀了其所經過路徑上的所有生物。這項發現不僅提供了首個確鑿的證據證明在數百萬年前曾經有彗星撞擊地球,未來它也將幫助我們理解太陽系的形成之謎。

據新浪網報導,南非金山大學教授大衛·布勞克(David Block)表示:『彗星時常造訪地球的天空,它們實際上就是一些冰雪物質和塵埃混雜在一起的髒雪球,但在此之前人們還從未在地球上找到過確鑿的可被證明是源自彗星的物質。』

在大約2800萬年前,一顆彗星在今天的埃及上空進入地球大氣層。在其進入大氣層之後便發生了爆炸,將其下方的沙漠加熱至超過攝氏2000度,這一情形的結果便是形成大量黃色的矽酸鹽玻璃,散布在撒哈拉地區面積超過6000平方公里廣闊地域範圍內。在古埃及圖坦卡門王法老身上佩戴的裝飾中發現了這種玻璃的一塊樣品。

這項研究將於近期發表於《地球和行星科學快報》上,研究組成員來自南非約翰內斯堡大學,南非核能公司以及開普敦大學等機構。最初引起研究組注意的是數年前埃及地質學家們發現的一些神秘的矽酸鹽玻璃。在對這一樣品進行複雜的高精度化學分析之後,研究組確信這是首塊被找到的源自彗核的標本,而不僅僅簡單的是來自隕星的樣品。

來自南非約翰內斯堡大學的詹·克萊默(Jan Kramers)是這項研究的首席科學家,他稱那是他感到極度興奮的一刻,他說:『這是典型的科學發現帶來的樂趣——當你排除所有可能性,並因此終於意識到它必定是什麼東西的時候。』那次臨空爆炸還同時產生了大量顯微鑽石。克萊默表示:『鑽石是含碳物質的一種形式。一般情況下它們形成於地球深處,那裡的壓強非常大,但是當遭受衝擊時同樣會產生這種高壓強環境。彗星的撞擊及其產生的衝擊波產生了這些鑽石。』研究組已經決定將這塊含有鑽石的樣品命名為『希帕蒂亞』(Hypatia),以紀念古代埃及亞歷山大城傑出的女性數學家,天文學家和哲學家希帕蒂亞。

彗星物質非常難以辨別。在此之前,除了在地球高層大氣中發現的微型塵埃顆粒以及在南極洲的冰雪之中發現的一些富碳塵埃顆粒之外,人們還從未在地球上發現過彗星物質。各國的空間機構都寧願花費巨額資金來確保這些極其珍貴的原始彗星物質樣品的安全。克萊默表示:『美國航太總署和歐洲太空總署花費數十億美元的資金發射飛船採集數微克的彗星物質樣品並將其帶回地球。而現在,我們有了一種完全不同的從事這項研究的途徑,而不再需要花費數十億美元的資金。』

對樣品『希帕蒂亞』的研究現在已經擴展為一項國際性研究專案,綜合了來自各個不同學科的研究人員。布勞克表示:『彗星蘊含著揭示太陽系起源的秘密,而這項發現將給予我們一項前所未有的機會去研究第一手的彗星材料。』